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免疫疗法成效佳 渐成癌症治疗新趋势

2019-01-10

  患上癌症确实使人惊恐万分,担心自己的生命陷入险境。可幸的是,现今医学昌明,癌症的治疗方式日新月异,其中崭新的免疫疗法能够诱导自身免疫系統攻击癌细胞,既能达到比传统化疗较佳的治疗效果,且副作用较少及轻微。

  目前免疫疗法常被应用于肺癌的治疗上, 接受疗程期间生活质量仍得以维持,甚至可如常工作,对患者而言绝对是一大佳音。治疗可长达两年时间,期间医生会密切监察患者的反应及身体狀況,以便在需要时调整治疗方案, 提高疗程的效用。

  诱导免疫系统攻击癌细胞有效控制病情

  纵使癌症被认定是不治之症, 但只要抱持积极的态度尽早接受治疗, 患者仍有望延长寿命甚至康复。随着医疗水平日渐提升, 除了传统化疗、电疗、标靶治疗外, 近年兴起的免疫疗法更在癌症治疗上取得突破。香港力钧专科医疗集团临床肿瘤科专科吴云英医生解释, 癌细胞表面存在着一些PD-L1蛋白,倘若它们与免疫系统中T细胞表面的PD-1受体结合,T细胞就会受压抑以致未能对癌细胞作出攻击;但免疫疗法透过干扰两者的结合,能使癌症患者自身的免疫系统重新攻击癌细胞,从而控制癌症病情。

  免疫疗法的另一个优势是其副作用较少及轻微。由于传统化疗在攻击癌细胞的同时,亦会一并攻击体内生长速度较快的正常细胞,包括骨髓、黏膜、头发囊等,因此往往会产生多种副作用,例如导致白血球或血小板数目过低, 令患者受感染或流血不止的风险上升。与此同时当体内黏膜遭化疗药物影响时,患者很容易出现呕心、呕吐、口腔发炎等不适症状。而脱发等副作用在化疗期间亦十分常见,难免让患者感到困扰。相反免疫疗法的治病原理不同,它不会直接攻击体内细胞,而是通过「唤醒」免疫系统使其有能力自行杀灭癌细胞。正因如此, 免疫疗法能免却传统化疗的副作用,减轻治疗期间的不适,有助改善患者的生活质素。

  ■ 临床肿瘤科专科吴云英医生解释,免疫疗法能使癌症患者自身的免疫系统重新攻击癌细胞,从而控制癌症病情。

  治疗期间患者可如常工作、生活

  现时免疫疗法在肺癌的应用上已日趋普及,并在临床治疗中取得不俗成效。肺癌是香港致死的头号癌症,大致上可分为两大类,分别是非小细胞型肺癌及小细胞型肺癌,其中大部分患者均属前者,在此之下还可再细分为不同类型的癌细胞。正因为要针对性制定最适合的治疗方案, 医生会先为病人进行生物标记测试及PD-L1蛋白测试,然后将病患归类。一批是带有特定基因突变(例如EGFR、ALK等)的患者;另一批则是没有出现基因突变的患者。两批患者的治疗方向并不相同,具特定基因突变的肺癌,医生可为患者进行标靶治疗;至于没有基因突变,则需参考患者肿瘤PD-L1蛋白的表达水平。只要其数值等于或超过50%,就代表患者适合以免疫疗法「PD-1抑制剂」作为第一线治疗,其效用较传统化疗理想,故成为肺癌治疗的新趋势。

  视乎所选择的免疫治疗,一般患者只需每隔两或三个星期进行一次静脉注射, 每次为时仅30分钟或一小时,对日常生活造成的影响相当少。由于疗程的副作用一般较化疗轻微,部分精神状态许可的患者更可如常工作和生活。如治疗效果理想,患者的肿瘤会逐渐缩小甚至消失,其他有关症状也会因而得到改善。治疗可长达两年,及后医生可按患者实际情况决定是否可尝试停药。

  吴云英医生指出,曾有一位年约60岁、以往有吸烟习惯的男士确诊患上非小细胞型的肺癌, 发现患病时癌细胞已在肺部扩散,心包膜亦出现积水。在第一线治疗时患者接受传统化疗, 但在一年后癌肿瘤仍继续生长、病情渐渐恶化。面对这个情况医生决定替患者转用免疫疗法,在进行两个疗程后其气喘及咳嗽的症状已明显好转,最近患者甚至高兴地表示他已完全没有气喘的问题,可如常行山和享受照顾孙儿的乐趣。此外,在接受此治疗后患者并没有出现特别的副作用,生活质素得以维持在理想水平,现时他仍继续接受免疫治疗以期进一步控制癌细胞。

  尽管免疫疗法已在临床上帮助了不少肺癌患者, 但难免仍有一些副作用, 例如肚泻、便秘、皮肤痕痒、疲倦等。纵使机会率相当低, 但患者仍有可能出现较严重的副作用, 包括身体器官的重度炎症( 例如肺炎、肠炎) 等。倘若出现这种情况医生会考虑暂停治疗, 并处方类固醇予患者纾缓相关症状。另一方面, 如果患者本身正长期服用类固醇或免疫制剂,则未必适合接受免疫疗法。

  转职私人医疗界别 冀更全面跟进患者病况

  总的来说, 医生会全盘考虑患者的癌症种类及身体状况以订出个人化的治疗方案, 务求对症下药达致最佳疗效。在治疗过程中医生亦会密切监察病患的状况, 以便适时调整治疗方针, 因此医生可说是癌症患者的最佳守护者。曾经在公立医院服务17年、累积了丰厚癌症治疗经验的吴云英医生表示, 以往在公立医院除了临床服务外, 还需兼顾其他医院管理及临床研究的工作, 较难长期跟进同一位患者的整个治疗阶段, 近来她转至私人医疗界别, 冀将全部精力投放在患者的治疗上, 同时亦有较充裕的时间照顾他们的心理或其他需要。即使在癌症痊愈后, 医生也可继续跟进患者情况, 并就愈后的生活方式作提点。